Fotografía: Vistas de los Antiguos Puertos Salitreros II, Nº22 – Editor Gallinar y Rodriguez.

Estaciones terminales del ferrocarril salitrero

El Ferrocarril Salitrero une dos puertos del Pacífico del Sur, Iquique y Pisagua. Iquique está ubicado en latitud 20° 12´12” sur, y 70° 13´ longitud oeste. Pisagua en latitud 19° 36´33”, más o menos en la misma longitud que Iquique.

Partiendo de Iquique, a 2 media millas hay una estación de reversa (La aguja ubicada al pie de cerro detrás de Zofri) y a 8 millas de este punto, la primera estación de la línea, llamada Molle.

Molle está a 481 metros sobre el nivel del mar. Las pendientes entre Iquique y Molle varían entre 1,5% y 3,85% y algunas curvas tienen 137,4 mts. de radio. Siguiendo Molle, se pasa la estación de Santa Rosa (cerca del conocido distrito minero del mismo nombre frente a la conocida Huantajaya, también minas de plata). Las Carpas, San Juan, y se llega a la Estación Central.

Desde la Estación Central el ferrocarril se divide, una línea corre hacia el norte y la otra hacia el sur.

Fotografìa: Vistas de los Antiguos Puertos Salitreros II. Nº3047 – Editor: Carlos Brandt, Valparaíso.

La Estación Central es importante en trabajos de tráfico y es el punto de unión de La Noria y Soledad con las líneas de Pozo Almonte y Pisagua. Es una estación de unión de trenes que vienen desde Iquique a las dos divisiones antes mencionadas y los trenes que se juntan allí desde los diferentes ramales a Iquique.

La Estación Central tiene un pequeño taller para reparaciones menores, y las máquinas se detienen allí para el trabajo de la pampa.

La Estación Central está a unas 29 millas de Iquique y a 983 mts. sobre el nivel del mar.

Pasando por La Noria la línea continua hacia el sur hasta el Alto de San Antonio, donde se divide, un ramal hacia el este a la oficina “Santa Elena”, donde se encuentra el final, a 52,5 millas de Iquique. El otro ramal va en dirección oeste, hacia el llamado distrito “Soledad” y termina en la oficina San Lorenzo, a 47 millas de Iquique.

Las oficinas que son atendidas por los ramales que corren hacia el sur de Estación Central y que se indican a continuación son las siguientes: Sebastopol (sin terminar todavía), Paposo, Peruana, Sacramento, San Pedro, San Fernando, continúa el ramal de Santa Elena, Solferino, Argentina, San Pablo, Virginia y Santa Elena y en el ramal del distrito Soledad, San Juan de Gildemeister, Esmeralda y San Lorenzo.

Es del caso mencionar que desde las cercanías de Virginia (a 48 millas de Iquique) se estudia la extensión del ferrocarril a Lagunas.

Volviendo a la Estación Central y tomando la línea hacia el norte, la primera estación que encontramos es Monte Video, a 36,5 millas de Iquique y en el punto más alto de la línea (en todos los tendidos de esa época se llamó Montevideo al punto más alto s.n.m.) a 1.164 m.s.n.m.

La única oficina que hay entre Estación Central y Montevideo es Yungay Bajo.

Después de subir Montevideo, la línea empieza a descender y algunas millas más allá está la importante estación Pozo Almonte (a 1030 m.s.n.m.) cerca de la cual se agrupan las oficinas Buen Retiro, Calacala, La Palma (hoy Humberstone), de Gibbs y Cía., Peña Chica y San José, y desde Pozo Almonte hay un ramal lateral a otras oficinas llamadas Serena, Normandía, Tegetoff.

En Pozo Almonte hay un taller de reparaciones menores y una estación para atención de locomotoras y de espera para el tráfico desde las oficinas antes nombradas y otras más alejadas a lo largo de la línea a Pisagua.

En Pozo Almonte hay pozos que proveen al ferrocarril de agua; el agua de estos pozos es de baja calidad y para usarlas es necesario someterlas a un proceso de purificación; el purificador (filtro) utiliza carbonato de soda en bruto, el cual mezclado con el agua de pozo y su posterior tratamiento, origina una precipitación de cal y otras sustancias solubles, quedando en ese instante apta para el uso de las locomotoras; mientras la precipitación no sea completa el agua sigue siendo de una calidad insuficiente y después de usarse, al corto tiempo produce depósitos calcáreos o láminas en las calderas de las máquinas.

El agua purificada bombeada en Pozo Almonte se va por cañerías a estanques en Montevideo y desde allí pendiente abajo a la Estación Central, las cañerías continúan bajando.

Desde la Estación Central el agua es trasportada en carros aljibes hasta la estación Las Carpas, desde donde va por cañerías a Santa Rosa y es así como el agua subterránea de Pozo Almonte surte a sectores ubicados lejos de la línea de Iquique.

La Compañía de Agua de Tarapacá está haciendo un tendido de cañerías desde Pica, a unas 30 millas al interior desde La Noria y a 60 millas de Iquique, el agua es abundante y de excelente calidad; al mismo tiempo otra línea de cañerías llevará el agua de Pozo Almonte y así se suprimirán los pozos existentes.

La cantidad de agua de Pozo Almonte que se consume es de 50.000 galones diarios (unos 190m3).

Después de Pozo Almonte el ferrocarril sube gradualmente hasta una altura de 1146 m.s.n.m. en Primitiva a 71 millas de Iquique, desde donde comienza a descender, hasta la Estación Nivel a 105 millas de Iquique, la altura de ferrocarril es de 1.203 m.s.n.m. El descenso desde allí es rápido, ya en la Cuesta del Arebal a 114 millas de Iquique la altura es de 631 m.s.n.m.; en Hospicio precipicio ubicado encima de Pisagua, a 119 millas de Iquique, hay 367 m.s.n.m. y desde allí, en un trayecto de 6 millas, el ferrocarril desciende hasta Pisagua. El tendido total de los ferrocarriles desde Iquique a Pisagua es de 125 millas. El total de ferrocarriles es a mayo de 1889 de 230.46 millas incluyendo los ramales y los desvíos.

Pasado Pozo Almonte, el ferrocarril recorre las oficinas antes nombradas, y a la distancia de 55 millas desde Iquique, encontramos la estación de San Donato, cerca de la cual se encuentra la oficina Ramírez perteneciente a la Liverpool Nitrate Company y otra de José Devéscovi, llamada Constancia.

La siguiente estación es Huara, a 64 millas de Iquique, cerca de la cual se encuentran los establecimientos llamados Santa Rosa de Huara, Rosario de Huara, San Jorge y Tres Marías. A 71 millas de Iquique están la estación y oficina Primitiva, y desde ese punto se puede decir que empieza la Sección Pisagua, para ello el límite oficial es Tres Marías. Sin embargo algún flete de Primitiva es desviado a Iquique, y más allá de este lugar todo es transportado (se podría decir), exclusivamente a Pisagua.

Después de Primitiva viene la estación Negreiros, a 76,5 millas de Iquique, y este es el punto de encuentro de las oficinas Progreso, Mercedes, Amelia y Aurora, también por este ramal y conectados a la estación Negreiros se encuentra varios desvíos, el principal de los cuales conecta con Salvadora, Democracia, Puntunchara (De la London Nitrate Company), Rosario de Negreiros y Agua Santa.

Aunque Agua Santa está conectada por un ramal con los ferrocarriles salitreros, el tráfico desde y hacia esa oficina es llevado por andariveles hasta Caleta Buena, donde existe un plano inclinado y una grúa a vapor para descender cargar desde y hacia el puerto. En Caleta Buena existe una bahía para barcos de manera que los embarques de Agua Santa se efectúan independientemente de Iquique y Pisagua.

Después de dejar Negreiros la primera estación es Santa Catalina, a 87 millas, con las oficinas Reducto, Concepción, Aguada, Bearnés y Camiña, como también en el mismo ramal aquellas de Angela, de los Sres. Loayza y Pascal, La Patria, de Gibbs y Cía. (ahora Tamarugal Nitrate Company).

La próxima estación desde Catalina es Dolores, a 91 millas de Iquique.

Desde Dolores existe un ramal a las oficinas La Unión y Santa Rita, y adyacente a la estación el campamento Llamado San Francisco y San Patricio y a corta distancia Carolina, esta última aún no conectada por ferrocarriles, y los embarques son acarreados hacia y desde el puerto de Junín por andariveles.

En Dolores existen pozos de agua frasca de buena calidad, la que es usada para beber y para las locomotoras. El agua es bombeada a estanques elevados de los cuales fluye en cañerías a las estaciones de Zapiga y Nivel, y sin duda llega tan lejos como Cuesta del Arenal. La cantidad de agua de Dolores usada por el ferrocarril es de aproximadamente 91m3 diarios. La estación siguiente de Dolores es Zapiga, a 94 millas de Iquique, cerca de la cual están las oficinas de Sacramento de Zapiga, San José del Rosario, Cruz de Zapiga, Compañía, Matamunqui (paralizada) y San Antonio (paralizada).
Hay una casa de máquinas y un taller en Zapiga, que es una estación muy importante en el sector de Pisagua y sirve como depósito en el tráfico de subida y bajada.

Después de Zapiga viene Jazpampa, a 101 millas de Iquique cuyo nombre corresponde a una oficina del mismo nombre de los Sres. North y Cía. Cierra Jazpampa un ramal lateral construido para una nueva oficina llamada Paccha, también perteneciente a North y Cía.

Después de Paccha no hay nuevas oficinas; la estación siguiente se llama Nivel, a 105 millas de Iquique y a 20 de Pisagua. Es una estación importante en los trabajos de la línea, sirve de depósito, provisión de aguas, etc.

Desde la estación Nivel la línea desciende rápidamente a Pisagua, pasando por la estación San Roberto y con detenciones en los lugares de Cuesta del Arenal y Hospicio. En la Cuesta del arenal hay unos grandes cortes en roca muy nototrios y las gradientes a Pisagua varían entre 2,70% y 4,73%.

Desde Hospicio el ferrocarril desciende en zig-zag hasta el nivel del mar en Pisagua y para ello hay tres puntos de reversa entre las dos estaciones.

Fuente: Aporte a la Semana del Salitre del Iquique Foto-Club, La Estrella de Iquique, 17 de noviembre de 1985.